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Osvaldo Hurtado Larrea (1939, Chambo), es el cuarto hijo de Agustín (agricultor) y de Elina. Estuvo casado con Margarita Pérez Pallares y tuvieron cinco hijos: Sebastián, Andrés, Cristina y los mellizos Isabel y Felipe nacidos cuando fue presidente.

Estudió en la escuela la Salle de los Hermanos Cristianos y en el colegio San Felipe de los Jesuitas, ambos en Riobamba. Continuó sus estudios en Quito en la Universidad Católica del Ecuador, en la que obtuvo los títulos de licenciado en Ciencias Políticas y Sociales y doctor en Jurisprudencia. Con los empleos de amanuense en el Cuerpo de Bomberos de Quito y de profesor en el colegio San Gabriel costeó una parte de sus estudios universitarios.

No ejerció la profesión de abrogado y optó por incorporarse al Instituto Ecuatoriano para el Desarrollo Social (INEDES), en el que dirigió la Investigación que dio origen a su primer libro: Dos mundos superpuestos, publicado cuando tenía 29 años de edad. Fue profesor de Sociología Política en la Universidad Católica del Ecuador y de Ciencia Política en el Centro Andino de la Universidad de Nuevo México. Desde entonces, la labor a la que ha dedicado la mayor parte de su tiempo ha sido la de escritor.

Sus libros más conocidos son: El poder político en el Ecuador (1977) y Las costumbres de los ecuatorianos (2007), ambos con numerosos ediciones, traducidos al inglés y el primero al portugués. Sus trabajos sobre América Latina han sido recogidos en libros y revistas publicados en Ecuador, Estados Unidos y en países de Europa y Latinoamérica.

En 1999 recibió el Premio Nacional Pio Jaramillo Alvarado, otorgado por la Facultad Latinoamericana de Ciencias Sociales (Flacso, sede Ecuador), en reconocimiento “a los significativos aportes realizados a lo largo de su vida profesional al desarrollo de las ciencias sociales”. Posee el doctorado honoris causa de Georgetown University, entre otras universidades, y ha recibido condecoraciones de países de Europa y América Latina.

Ha sido miembro de diversas organizaciones Internacionales: Diálogo Interamericano (Washington) del que fue copresidente de su Junta Directiva, Instituto de relaciones de Europa, América Latina (IRELA, Madrid) del que fue vicepresidente, Fundación Prebisch (Buenos Aires), Consejo de ex Presidentes que preside Jimmy Carter (Atlanta), Club de Madrid, Foro de Biarritz, Emerging Markets Forum (Washington), Comisión Sudamericana de Paz (Santiago), Pacific Council on International Policy (Los Ángeles), Comision Andina de Juristas (Lima), Due Process of Law Foundation (Washington), Consejo Asesor de Latino Barómetro (Santiago de Chile) y del jurado que otorga el premio Juscelino Kubitschek del BID, a entidades privadas latinoamericanas que se distingan en promover el desarrollo económico y social.

Integró la Comisión que preparó, por encargo del BID y del PNUD, los Informes sobre medio ambiente titulados: Nuestra propia agenda (1990), Amazonía sin mitos (1992) y Amanecer en los Andes (1997).

Por doce años fue columnista de la agencia española de noticias (EFE) y ocasionalmente ha escrito para los diarios ecuatorianos: El Universo, El Comercio y Hoy.

Preside la Corporación de estudios para el Desarrollo (Cordes), fundación que conformó en 1984 para el estudio de los problemas políticos, económicos y sociales del Ecuador. Dicta conferencias, hace consultorías, participa en foros Internacionales y ocasionalmente interviene en el debate político nacional.

Son sus pasatiempos: la jardinería, el tenis, cocinar, leer y escuchar música.